Le service océanographique américain NOAA et le Vancouver Aquarium utilisent une hexakoptère sans pilote: il s'agit d'un hélicoptère à six hélices qui suit les orques le long de la côte ouest des Etats-Unis.

L'appareil est équipé d'une caméra et réalise des prises de vue d'une hauteur de 30 mètres, hors de portée auditive des orques. Les animaux ne sont donc pas perturbés.

Après soixante vols, plus de 30.000 photos ont déjà été prises. Sur la vidéo YouTube ci-dessous, l'on peut voir comment les prises de vue sont réalisées.

Orques femelles enceintes

Jamais encore, les scientifiques n'ont eu autant d'informations détaillées à leur disposition. Les photos montrent notamment quelles orques femelles attendent des petits et quels animaux sont en mauvaise santé.

Les orques devant la côte des Etats-Unis sont protégés. Depuis 2005, leur population, qui se tient dans les eaux de la Colombie britannique et de Washington, se trouve sur la liste des espèces animales en danger.

Ce n'est pas la première fois que des drones sont utilisés pour protéger la nature. Au Kenya, le gouvernement a ainsi décidé cette année de recourir à des appareils sans pilote dans l'ensemble des 52 parcs nationaux et réserves du pays. Il espère ainsi s'opposer plus efficacement au braconnage. (IPS)