Décès du créateur du Fortran

26/03/07 à 00:00 - Mise à jour à 25/03/07 à 23:59

Source: Datanews

John Backus, une légende dans le monde de l'IT, est décédé, la semaine dernière, à l'âge de 82 ans. Il était le créateur du Fortran, le premier langage largement utilisé pour l'élaboration de logiciels.

Dans les années cinquante, Backus a dirigé une petite équipe qui, à la demande d'IBM, prépara un langage permettant à l'homme de communiquer plus facilement avec l'ordinateur. C'est en 1957 que fut introduit le Fortran, l'abréviation de 'Formula Translator'. Les spécialistes considèrent ce langage comme une étape essentielle dans le secteur des logiciels informatiques, tout comme l'a été l'invention du microprocesseur sur le plan du matériel. Backus fut aussi à la base de ce qu'on a appelé le Backus-Naur-Formalisme (BNF), une méthode utilisée de manière quasiment universelle pour décrire la syntaxe des langages informatiques.Avec le Fortran abstrait et intuitif, les programmeurs ont pu travailler nettement plus vite. Il ressemblait sur de nombreux points aux formules utilisées par les scientifiques. Résultat: le langage devint très vite le nouveau standard international. "La contribution de Backus a été énorme et a influencé le travail de beaucoup de gens", a déclaré l'un de ses collègues d'IBM, aujourd'hui à la retraite. C'est ainsi que le système d'exploitation Unix, sorti en 1969, a été en grande partie écrit en Fortran.John Backus avait une opinion tranchée sur le principe de l'innovation. Il la qualifiait de processus constant de 'trial and error'. "Vous devez pouvoir faire face à l'échec. En d'autres mots, vous fourmillez d'idées, mais après un long travail d'expérimentation, vous vous rendez compte qu'aucune ne fonctionne. Qu'à cela ne tienne, vous devez persévérer jusqu'à ce que vous en trouviez une qui soit fructueuse." En raison de cette approche pas vraiment orthodoxe, un ancien collègue de Backus qualifia, il n'y a guère, l'ancienne équipe IBM de 'pirates du temps jadis'.Au cours de sa vie, Backus a reçu un très grand nombre de récompenses et de distinctions pour ses contributions influentes à la technologie de l'information.

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